Tan importante como Darwin

Elogios para la astronomía, la más revolucionaria de las ciencias.

Galileo Galilei en 1636

Galileo Galilei en 1636

Nuestra concepción del universo cambió para siempre hace ya cuatrocientos años. El 25 de agosto de 1609, un matemático italiano que se llamaba Galileo Galilei hizo una demostración de su telescopio recién construido a los comerciantes de Venecia y poco después lo enfocó hacia los cielos. Observó montañas que proyectaban sus sombras sobre la Luna y llegó a la conclusión de que era un mundo que poseía un terreno accidentado, como en la Tierra. Descubrió lunas en Júpiter, objetos que rotaban alrededor de otro cuerpo celeste contradiciendo directamente las enseñanzas de la Iglesia. Observó las mismas fases de la Luna en Venus, lo que indicaba que el planeta rotaba alrededor del Sol y no de la Tierra; contradiciendo más si cabe a los sacerdotes. Contempló las manchas solares, lo que demostraba que el Sol no era el orbe perfecto que defendía la cosmología griega, que había sido aceptada por la Iglesia. También descubrió algo más que a veces se nos olvida, que la Vía Láctea, esa nube que surca el cielo, estaba compuesta de estrellas.

Estas observaciones fueron el primer indicio, no solo de que la Tierra no es el centro de todo, si no que ese todo es inconmensurablemente, quizás infinitamente, mayor de lo nadie hasta ese momento hubiera soñado, y se ha estado haciendo más grande (y más viejo) desde entonces. Las últimas estimaciones de los astrónomos fijan la edad del universo en unos 13.700 millones de años. Eso es tres veces más de lo que la Tierra existiendo y cien mil veces la edad del hombre moderno como especie. El tamaño exacto del universo aún es desconocido puesto que su edad y la velocidad limitada de la luz hacen imposible que ningún astrónomo pueda ver más allá de 13.700 millones de años luz, aunque probablemente tiene un tamaño mayor.

Pero no todo termina necesariamente en este universo; la física, hija obediente de la astronomía, propone que eso a lo que la gente llama universo, pese a su inmensidad, podría ser solo uno de un número indefinido de estructuras similares, regidas por unas leyes ligeramente distintas en cada una. A falta de un término más adecuado, se le ha denominado multiverso.


Star Trek (de camino a las estrellas)

Junto con el descubrimiento de Darwin de la evolución por selección natural, el resquebrajamiento de las esfera de cristal que los contemporáneos a Galileo creían que contenían a los planetas y las estrellas, representando el borde del universo, es la mayor revolución en el conocimiento propio que la humanidad ha experimentado. El mundo en el que nació Galileo tenía un compás comprensible. Los griegos tenían una idea clara del tamaño de la Tierra y de la distancia a la Luna, al igual que aquellos que leyeron su trabajo en la Edad Media. Pero esas eran distancias que con esfuerzo la imaginación podía abarcar. Y era fácil pensar que un universo a medida de la humanidad podría haber sido hecho pensando en ella. A pesar de ello, es difícil sostener que la versión moderna de la cosmología, y aún menos la hipotética multiversalidad, surge por conveniencia de la humanidad.

Cuatro siglos después, resulta difícil imaginar a los herederos intelectuales de Galileo, reunidos esta semana en Río de Janeiro bajo los auspicios de la Unión Astronómica Internacional, como agitadores revolucionarios. Aunque sus descubrimientos de planetas extrasolares que podrían contener vida, de materia oscura y energía de naturaleza desconocida que constituye la mayoría del universo, no cambian el mundo menos que los otros. Pero nuestros contemporáneos están más cómodos que los medievales con la idea de que la noción que tiene el hombre del lugar que ocupa puede cambiar repentinamente. Eso no debería cegarlos para comprender lo maravilloso que es.

Traducción del artículo “As important as Darwin“, The Economist nº 8644, 15-21 de agosto de 2009

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Una respuesta

  1. YO KIERO SABER K DESCUBRIO EN EL RIO DE JANEIRO

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