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Mercurio, el planeta melón

Mercurio visto por la Messenger

Este es Mercurio visto por la sonda Mesenger al sobrevolarlo el pasado lunes por segunda vez. La imagen fue captada cuando el aparato se encontraba a 27.000 kilómetros de distancia, unos 90 minutos después de la máxima aproximación. Lo que se muestra es la cara contraria a la que ya fotografiara la sonda en su primera pasada, allá por enero, por lo que la imagen muestra un nivel de detalle nunca visto, 5 km por pixel, para ser más concretos.

Los surcos brillantes que podemos apreciar fácilmente han sido denominados “rayos” (está visto que no se calientan mucho la cabeza a la hora de nombrar cosas). Son material expulsado de lo que parece un cráter joven, visto por primera vez en el sobrevuelo anterior. Cuando un objeto impacta en la superficie de un planeta, los escombros expulsados pueden esparcirse en esta curiosa forma de rallas, tal y como podemos ver en el cráter Tycho de la Luna (imagen inferior). Es curioso, pero los rayos ya se conocían antes de que la sonda fotografiara el planeta porque los radares de la Tierra los detectaban de forma diferente que las rocas normales. Esta es la primera vez que se han visto.

cráter Tycho abajo a la derecha

Luna: cráter Tycho abajo a la derecha

El cráter brillante que está aproximadamente en el centro de Mercurio es Kuiper, conocido desde que la Mariner 10 mostrara las primeras imágenes del planeta en los años 70. Podemos observar que también posee su propio sistema de “rayos”. Es más, si observamos detenidamente la imagen, veremos esas formaciones en casi todos los cráteres brillantes. Estas curiosas formaciones se van erosionando por el viento solar y por el impacto de otros asteroides, así que los que podemos ver pertenecen a impactos recientes (geográficamente hablando).

La sonda volverá por tercera vez al planeta en septiembre de 2009 y 18 meses después se situará en órbita permanente, mandando a la Tierra cientos de imágenes que nos permitan conocer mejor el planeta menos estudiado de los rocosos debido a la dificultad que entraña su cercanía al sol.

Traducción y adaptación de: Bad Astronomy

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